Perfect Tense of German Verbs

(to the practice exercises...)

As a general rule, in German the Perfect Tense is used when talking conversationally about events in the past, rather than when writing about them.

As in English, the Perfect Tense in German needs two verb parts. They are: an auxiliary (helping) verb (it's a form of haben or of sein), and the past participle of the verb.

Ich habe Fußball gespielt. (I have played football)

The forms of German verbs in the Perfect Tense
singular Ich habe Fußball gespielt
Du hast Fußball gespielt
Er/Sie/Es hat Fußball gespielt
plural Wir haben Fußball gespielt
Ihr habt Fußball gespielt
sie haben Fußball gespielt
Sie haben Fußball gespielt
singular Ich bin in die Stadt gegangen
Du bist in die Stadt gegangen
Er/Sie/Es ist in die Stadt gegangen
plural Wir sind in die Stadt gegangen
Ihr seid in die Stadt gegangen
sie sind in die Stadt gegangen
Sie sind in die Stadt gegangen

Past participle

Strong verbs usually have a past participle that ends in -en, but you have to learn the participle of each verb.
e.g. fahren - gefahren, gehen - gegangen, schwimmen - geschwommen. The past participle of strong verbs is listed in the Table of Strong Verbs, which includes almost all strong verbs.

Weak verbs form their past participle by putting ge- before the stem of the verb and -t on the end of the stem. If the stem ends in a -t or -d, you insert an -e- between the stem and that letter.
e.g. machen - gemacht, sammeln - gesammelt, spielen - gespielt, arbeiten - gearbeitet

Here's a Quizlet set that lets you practise the participles of everyday regular German verbs.

-ieren verbs: Their past participle does not begin with ge-
e.g. telefonieren - telefoniert, reparieren - repariert

Separable verbs (e.g. aufstehen, ausgehen): The ge- goes between the separable prefix and the stem of the verb. e.g. aufgestanden, ausgegangen

Inseparable prefixes (e.g. be-, emp-, ent-, er-, ge-, ver-, zer-): their past participle has no ge-.
e.g. beginnen - begonnen, vergessen - vergessen, besuchen - besucht, verkaufen - verkauft

Position

1) The past participle normally goes at the end of that part of the sentence.
e.g. Ich habe heute Fußball gespielt.

2) In a subordinate clause (where the verb goes to the end), the auxiliary verb comes after the participle.
e.g. Ich kann kommen, weil ich meine Hausaufgaben gemacht habe.

»sein« or »haben« as 'helper'

When to use »sein« or »haben« for the auxiliary ('helping') verb?

haben is used with most verbs.
sein is used with verbs that involve either:

a) motion from point A to point B [e.g. gehen - to go, fahren - to travel] ... Ich bin nach Deutschland geflogen ... Bist du heute schwimmen gegangen? ... Er ist von der Stadtmitte zu meinem Haus gejoggt! ... Wir sind letzte Woche mit dem Bus nach Hamburg gefahren ... Max ist mit Jeans, T-Shirt und Jacke in das Schwimmbad gefallen!

b) a change of state [e.g. aufwachen - to wake up, sterben/umkommen - to die]

c) the verbs sein (to be) and bleiben (to stay)
[Wann bist du in Österreich gewesen? When have you been in Austria?]
[Ich bin sieben Wochen in Australien geblieben. I stayed in Australia for seven weeks.]

The Table of Strong Verbs tells you if a verb uses sein in the perfect tense.

Video: The Perfect Tense in German (die Grammatik-Stube)

die Grammatik-Stube

Interactive Exercises

(I suggest you do them in this order)

1) German verb infinitives and past participles [fill-in answer] (D Nutting)

2) Perfect Tense - unjumbling mixed-up sentences (D Nutting)

3) Perfect Tense practice (D Nutting)

4) Perfect Tense practice: "Ein tolles Wochenende" (gap-fill / multi-choice - D Nutting)

5) Andrew Balaam's Perfect Tense exercises at Languages Online UK.

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